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La limpieza de la lechuga con ultrasonidos podría reducir los casos de intoxicación alimentaria

La limpieza de la lechuga con ultrasonidos podría reducir los casos de intoxicación alimentaria

Un nuevo estudio ha demostrado que las corrientes de agua que producen sonido y burbujas de aire microscópicas pueden limpiar las bacterias de las hojas de la ensalada con mayor eficacia que los actuales métodos de lavado utilizados por proveedores y consumidores. Además de reducir las intoxicaciones alimentarias, los resultados podrían disminuir el desperdicio de alimentos y tener implicaciones para la creciente amenaza de la resistencia a los antimicrobianos.

Una dieta que contenga lechuga, frutas y hortalizas es clave para reducir una serie de afecciones, como las enfermedades cardiovasculares, la diabetes tipo II y ciertos tipos de cáncer.

Sin embargo, la lechuga y las hortalizas de hoja verde pueden contaminarse con bacterias nocivas durante el cultivo, la cosecha, la preparación y en los retailers, lo que provoca brotes de intoxicación alimentaria que pueden ser mortales en grupos vulnerables.

Dado que no existe un proceso de cocción para reducir la carga microbiana de las ensaladas frescas, el lavado es vital por parte del proveedor y del consumidor.

No se recomienda el lavado con jabón, lejía detergente u otros desinfectantes, y las hendiduras de la superficie de la hoja hacen que el lavado con agua corriente pueda dejar una dosis infecciosa en la hoja. Incluso si se utilizan productos químicos, es posible que no penetren en las grietas.

En el nuevo estudio, publicado en la revista Ultrasound in Medicine and Biology, los científicos utilizaron corrientes de agua acústicas para limpiar las hojas de espinaca obtenidas directamente de la finca, y luego compararon los resultados con las hojas enjuagadas con agua corriente a la misma velocidad.

El profesor Timothy Leighton, de la Universidad de Southampton, que inventó la tecnología y dirigió la investigación, explica: “Nuestras corrientes de agua transportan burbujas microscópicas y ondas acústicas hasta la hoja. Allí, el campo sonoro crea ecos en la superficie de las hojas y en sus hendiduras, que atraen a las burbujas hacia la hoja y hacia las hendiduras. El campo sonoro también hace que las paredes de las burbujas ondulen muy rápidamente, convirtiéndolas en máquinas microscópicas de limpieza. La ondulación de las paredes de las burbujas hace que se muevan fuertes corrientes en el agua alrededor de la burbuja y se barran los microbios de la hoja. Las bacterias, las biopelículas y las propias burbujas salen de la hoja, dejándola limpia y libre de residuos”.

Los resultados mostraron que la carga microbiana en las muestras limpiadas con las corrientes acústicas durante 2 minutos era significativamente menor seis días después de la limpieza que en las tratadas sin añadir el sonido y las microburbujas. La limpieza acústica tampoco causó más daños a las hojas y demostró el potencial de prolongar la vida útil de los alimentos, lo que tiene importantes implicaciones económicas y de sostenibilidad.

Mejorar la forma en que los proveedores de alimentos limpian los productos frescos podría tener un papel importante en la lucha contra la amenaza de la resistencia a los antimicrobianos. En 2018 y 2019, hubo brotes mortales de diferentes cepas de E. coli en la lechuga romana en los Estados Unidos y Canadá, y las pruebas hechas a las personas infectadas mostraron cepas resistentes a los antibióticos.

Para más información: southampton.ac.uk